Wallonië, een realiteit ver verwijderd van de stereotypen11/06/2020

Het belang van Wallonië tot zijn kleine oppervlakte beperken zou een misvatting zijn. Het zou niet alleen kortzichtig zijn om Wallonië als een land van kolen en staal voor te stellen, maar het zou de werkelijkheid ook geen eer aan doen. Dit zou hetzelfde zijn als Nederland beperken tot de Twentse textielindustrie of scheepsbouw. Stereotypen zijn echter hardnekkig. Volgens Anne Lehmans, hoogleraar bij de universiteit van Bordeaux, zijn stereotypen een vereenvoudiging van de werkelijkheid, een vaste en categoriserende voorstelling. Zo zou Wallonië een land van steenkoolwinning en staalproductie zijn, of zelfs een land met weinig ondernemersgeest. En toch... is de werkelijkheid heel anders.

De grootste private werkgever van Wallonië is verre van een staal- of steenkoolbedrijf. Het betreft GlaxoSmithKline (GSK), de Britse reus uit de farmaceutische en biotechnologische sector. GSK telt wereldwijd ongeveer 95.000 medewerkers, waarvan bijna 10% in Wallonië, oftewel 9.000 werknemers. GSK blijft zijn positie in Wallonië verder versterken; tussen nu en 2023 zal GSK 500 miljoen euro in verschillende Waalse vestigingen investeren. Eind 2019 gaf UCB, een andere grote én Belgische wereldspeler die in dezelfde sectoren actief is, al aan om 300 miljoen euro te willen investeren in een nieuwe productie-eenheid in Eigenbrakel. Deze zou in 2024 operationeel moeten zijn en zal werk bieden aan 150 hooggekwalificeerde werknemers, bovenop de al 2.000 bestaande banen in Wallonië. Achter deze twee grote namen schuilt een waar ecosysteem van Waalse startups die meerdere honderden miljoenen dollars bij nationale en buitenlandse investeerders opgehaald hebben. Veel buitenlandse biotechbedrijven zijn ook in Wallonië gevestigd, in de gouden driehoek gevormd door Waver, Gosselies en Luik.

Op het gebied van gezondheid onderscheidt Wallonië zich niet alleen door de farmaceutische en biotechnologische sectoren. Zo had het nieuws rond de Covid-19 pandemie de aandacht gevestigd op AMB Ecosteryl, een Waals bedrijf dat al zo'n dertig jaar voorloopt in de verwerking van ziekenhuisafval. Het aantal spoedbestellingen uit China is sinds februari 2020 sterk gestegen voor dit toch al zeer actieve bedrijf. Daarnaast zijn weinigen zich ervan bewust dat België, na Denemarken, het tweede land is van de Europese Unie waar de meeste klinische studies per inwoner worden uitgevoerd. Deze studies zijn noodzakelijk voor de ontwikkeling van nieuwe geneesmiddelen en behandelingen.

Ik had u net zo goed kunnen vertellen over bijvoorbeeld de luchtvaart- of ruimtevaartsector. Wallonië is in deze sectoren een referentie vanwege zijn deelname aan ESA-programma’s. Wist u dat als u in een Airbus, Boeing, Bombardier of Embraer vliegtuig heeft gevlogen, dit mede te danken is aan onderdelen die door Waalse bedrijven zijn ontwikkeld of geproduceerd? Vergeet ook niet dat u elke dag Waalse producten eet of drinkt. Denk bijvoorbeeld aan mineraalwater zoals Spa, Bru of Chaudfontaine. Het woord “Spa” is zelfs een algemeen gebruikt woord in Nederland geworden. Het houdt hier niet op. Wanneer u producten bij Albert Heijn of Jumbo koopt is de kans groot is dat sommige Waals zijn. Ook buitenshuis zult u versteld staan van de vele Waalse invloeden. Als de straten van Den Haag zo schoon zijn, is dit mede te danken aan de straatreinigingsapparatuur van Glutton. Als de verlichting op het strand van Scheveningen u geruststelt, is dit te danken aan het Waalse bedrijf Schréder, en als uw dak zo goed beschermd is, komt dat door Derbigum producten. Laten wij tot slot ook niet vergeten dat uw trendy Ice-Watch horloge Waals is, en dat de servers van EVS u de slow motion beelden aanleveren waarvan u geniet tijdens het EK of WK voetbal of Atletiek.

U zult begrijpen dat de relatie tussen Nederland en Wallonië veel verder gaat dan de mooie momenten met vrienden of familie in de Ardennen of in de steden van Dinant of Namen.

Tussen realiteit of stereotypen is mijn keuze al lang geleden gemaakt.

 

Rodrigo dos Santos

Economische en Handelsraad